11 dingen die je niet wist over het fascinerende leven van Sarah Baartman

De overblijfselen van Sarah Baartman zijn begraven in een bescheiden graf in het kleine boerendorpje Hankey in de Oostkaap. Strakke, bruine stenen markeren de site en een plaquette benadrukt somber de ontberingen en uitbuiting van haar korte leven. Hoewel ze stierf in 1815 werd ze pas begraven op haar huidige rustplaats in 2002, en haar graf is uitgeroepen tot Zuid-Afrikaans nationaal erfgoed. Maar wie was Sarah Baartman en hoe bracht het leven haar van een landelijk Khoisan dorp naar de "Hottentot Venus" van Londen en Parijs? Hier zijn 11 weinig bekende feiten over het leven van Sarah Baartman.

Hoe ze de naam Sarah kreeg

Sarah Baartman, of Saartjie, zoals ze vaak werd genoemd, werd bij haar geboorte door haar Khoisan-ouders Ssehura genoemd. Hoewel haar exacte datum is dat de geboorte niet bekend is, wordt deze geschat rond 1789. Ze behoorde tot de veehoedende Gonaquasub-groep die woonde in de Gamtoos-vallei in de Oost-Kaap van Zuid-Afrika. Ze kreeg de nieuwe naam Saartjie, een verkleinwoord van Sarah in het Nederlands, toen ze in slavernij werd verkocht aan een handelaar genaamd Pieter Willem Cezar.

Haar vroege jaren

Sarah groeide op op een koloniale boerderij in de buurt van Hankey, waar wordt aangenomen dat ze als bediende werkte nadat ze haar beide ouders tijdens haar puberteit had verloren. Rond de tijd dat Sarah 16 jaar oud was, kwamen Nederlandse kolonialisten die hun rijk wilden uitbreiden in conflict met de inheemse Khoisan-bevolking in de Oostkaap, en velen werden opgenomen in het Nederlandse arbeidssysteem. Sarah werd het "eigendom" van Cezar, die de toekomstige tragische tijdlijn van haar leven bepaalde. Aanvankelijk werd ze als bediende naar Kaapstad verscheept, maar de dingen zouden snel veranderen.

Het maken van Hottentot Venus

Toen Sarah in Kaapstad aankwam, werden inheemse Afrikaanse vrouwen voor veel blanke Europeanen als abnormaal, inferieur en paradoxaal, exotisch wenselijk beschouwd. Sarah, met haar honingbruine huid en andere exotische gelaatstrekken waaronder haar karakteristieke Khoisan grote en uitstekende billen, merkte al snel dat ze de aandacht kreeg van nieuwsgierige aandacht. Haar duidelijk niet-Europese uiterlijk met gefluister van seksuele intrige trok de aandacht van chirurg William Dunlop die een deal sloot met Cezar om het "eigendom" van Sarah over te nemen.

De freakshow

Dunlop liet Sarah in Londen zien als een primitief en buitengewoon natuurfenomeen, dat haar halfnaakte lichaam tentoonstelde aan iedereen die bereid was die ene shilling-toegangsprijs te betalen. Voor een hogere prijs zou de rijkere samenleving haar kunnen raken. Vooral haar grote billen waren een aandachtspunt. De Londense mode legde destijds de nadruk op vrouwenderrières met extravagante strikken en frilly-drukte en Sarah's billen waar grotesk geïnspecteerd en stiekem hunkerde naar.

Hoewel er is gezegd dat een overeenkomst van overeenkomst tussen Sarah en Dunlop is ondertekend, is dit zeer onwaarschijnlijk, omdat Sarah niet zou hebben kunnen lezen of schrijven. In haar contract zou echter zijn vermeld dat zij als huishoudelijk bediende zou werken en voor amusement zou worden tentoongesteld. Voor dit onmenselijke werk zou ze een deel van de inkomsten uit entertainment ontvangen en na vijf jaar naar Zuid-Afrika mogen terugkeren.

Nieuwsgierigheid verandert in perversiteit

Sarah is nooit levend thuisgekomen en nadat ze als halfgeklede vreemdheid in Londen was tentoongesteld, werd ze naar Frankrijk gebracht en verkocht aan een dierenverwerker. Hier werd haar uitbuiting en degradatie intenser terwijl ze rondgeleid werd en instructie kreeg als een dier, terwijl haar vrouwelijke organen werden bestudeerd als een object van macabere interesse en seksuele eigenaardigheid. Er wordt ook aangenomen dat ze in deze tijd in de prostitutie viel of werd gedwongen een zware drinker te worden.

Het verhaal vervaagt

Tijdens haar tijd in Frankrijk komen historische documentatie over het leven van Sarah tegen. Terwijl sommigen beweren dat ze de optie heeft gekregen om te worden vrijgelaten en naar huis terug te keren, geloven anderen dat ze werd gedwongen haar rol als Hottentot Venus voort te zetten. Men zou kunnen stellen dat Sarah in dit stadium alle zelfrespect en hoop had verloren en in zekere zin het leven had opgegeven. Sommige rapporten beweren dat ze de aandacht en het gezelschap van de Franse high society genoot, terwijl anderen geloven dat ze werd gebruikt als niets meer dan een prostituee en een object van seksueel belang.

Een draai in populaire perceptie

Populaire blanke Europese opvattingen uit die tijd beschouwden Afrikanen als een oversexed, oer, minder ras, dat de link vertegenwoordigt tussen dieren en mensen en de laagste vorm van menselijke ontwikkeling. Volgens rapporten was Sarah echter meertalig en kon ze, vanwege de verschillende culturen waarmee ze in aanraking was gekomen, vloeiend haar eigen moedertaal spreken naast het Frans, Nederlands en Engels. De Franse naturalist Georges Cuvier, die een intense interesse in Sarah had, beschreef haar als intelligent met een uitstekend geheugen voor gezichten. Ironisch genoeg was hij ook van mening dat ze aapachtige eigenschappen had en haar vergeleek met een orang-oetan en een aap.

Sarah's dood

Sarah stierf op 26-jarige leeftijd aan een ontstekingsziekte waarvan werd aangenomen dat deze verband hield met syfilis, alcoholisme, pokken of longontsteking. Helaas bleef haar freakshow-scherm macabrely na haar dood. Hoewel Cuvier geen autopsie op Sarah heeft uitgevoerd, heeft hij wel een gipsverband van haar lichaam gemaakt voordat hij het ontleedde. Cuviers dissectie van Baartman hielp de Europese wetenschap vorm te geven met Sarah, en andere Afrikaanse vrouwen beschouwden ze als 'primitief' en onderscheiden van de 'geciviliseerde vrouw' van Europa.

Sarah's laatste freakshow

Nadat Cuvier Sarah's lichaam had ontleed, had hij haar hersenen en geslachtsdelen gepekeld en in kruiken tentoongesteld in het Musée de l'Homme in Parijs. Daar bleven ze meer dan een eeuw tot 1974, als 'bewijs' van Culviers theorie over rassenevolutie. Men dacht dat haar organen, geslachtsdelen en billen het bewijs waren van haar seksuele primitivisme en intellectuele gelijkheid met die van een orang-oetan.

De strijd om Sarah thuis te krijgen

Na de eerste vrije en democratische verkiezingen in Zuid-Afrika verzocht president Nelson Mandela om de overblijfselen van Sarah terug te brengen naar het land voor begrafenis. Na veel juridisch geruzie en debatten binnen de Franse Nationale Vergadering, ging Frankrijk op 6 maart 2002 in op het verzoek en twee maanden later werden de overblijfselen van Sarah gerepatrieerd naar haar thuisland in de Gamtoos-vallei. Ze werd begraven op 9 augustus 2002, meer dan 200 jaar na haar geboorte.

De impact van Sarah op Zuid-Afrika

Sarah is de eerste gedocumenteerde Khoisan die in Europa aankomt en, hoewel veel van haar verhaal verloren is gegaan, wordt ze door de jaren heen gezien als de belichaming van koloniale uitbuiting, racisme en commodificatie van zwarte mensen. Er zijn verschillende boeken gepubliceerd over haar behandeling en culturele betekenis, met auteur Natasha Gordon-Chipembere penning: "Ze is het landschap geworden waarop meerdere verhalen over uitbuiting en lijden in zwarte vrouwelijkheid zijn verwoord", maar te midden van dit alles "blijft de vrouw onzichtbaar."

Het leven van Sarah Baartman werd voor het eerst onder de aandacht gebracht door de documentaire uit 1998 The Life and Times of Sara Baartman en de film Black Venus uit 2010.

 

Laat Een Reactie Achter